RandomScrawls
Decidedly mundane…

Mar
05

… is that this exhilarating experience I’m having here, stateside, with all the opportunities, the exuberance, the out-of-the-box thinking, and even the mere peacefulness of its law and order; will alter my perceptions of my real life back home so much that I’ll never look at it ever again without having a condescending view of it all. Dear God, please lead me to the path of gratefulness and humility, and not to the opposite. Amen.

[To dear readers, this post is not meant as the way I view my peers & colleagues, this is more about the way I perceive my life and, to a certain extent, my nation & my country as a whole.]

Mar
05

Being a graduate student here in the U.S., I found that the hardest part of doing the homeworks, essays, and papers are not the assignments themselves. In fact, for me, the hardest part is almost always finding the resources I need to support my homeworks. Although you can find abundant information in the web, sometimes the fact that you’re a foreigner in a foreign country can distract you from the most obvious sources of information. Here are some of the resources I found which have been proven helpful when I need to support my ideas and thoughts with relevant data.

  1. U.S. Bureau of Labor Statistics. Part of U.S. Department of Labor, this organization and the cornucopia of data and statistics it provides helped me a lot for my more business-oriented courses. Here you can find various U.S. data and some international data too for comparison about inflation, labor costs, compensation, benefits, etc.
  2. FedStats. This website acts as an aggregator of various statistics offered by various U.S. governmental agencies. If you couldn’t figure out which agency has that piece of information you need, head here first.
  3. National Center for Healthcare Statistics. Surprisingly, this branch of Center Disease Control – yes, that organization which deals with contagious viruses and bio-weapons – has a trove of health-related statistics. I once pulled fertility numbers from the site to back-up one of my tasks’ basic premise.
  4. Your university library. Yes, they also offer help that you can use. For example, the CMU Library subscribes to various academic journals and business materials (reports, market insights, etc.). These types of materials usually costs companies thousands of dollars, so you know how their quality are like. They also offer research guides for particular topics which will aim you to the right direction for your particular search subject.. So, try to talk with your librarian first.
  5. Online Timer. I use this site to prepare myself for the presentations. I even use it as a timer when I do presentations. What I do usually is to prop someone else’s laptop open, open the URL on a browser and then just have it as a giant timer in front of me. Works great so that you needn’t take a glance at your watch every so often.
  6. Creative Commons Search. Whether you agree or not, a picture is still worth a thousand words. At least, putting relevant pictures into your papers or presentation will make it pretty and convincing. Usually, we turn to Google Images for this purpose right? Unfortunately, combing through Google Images brings about a serious drawback in the academic world: license and copyright issues. So, if you want to make sure you’re in the clear about these issues, do a Creative Commons search instead. This way, you’ll ensure that all your images (and other multimedia content for that matter) will at least leave you a certain degree of latitude about what you do with it.
  7. Purdue Online Writing Lab – Research and Citation Resources. Never get yourself tangled in the web of plagiarism. I could not emphasize more on the importance of citation in the western academic world. Always paraphrase and cite properly. The writing lab offers an excellent guide on how to cite properly in your papers and assignments, including the popular APA standard.

That’s it. I hope this helps.

Jan
26
american flag-2

Photo by krossbow

I’m now on day 175th here in the U.S. This being my first time long-term experience living abroad, I made a lot of, let’s just say, missteps along the way. If I had the chance to start over, here are a few pointers that I’d like to know prior to going here.

A.Clothing & Attire

  1. If the place where you’re going is cold (i.e. Eastern U.S., Europe), ditch the wool/knitted gloves. They won’t cut it with the temperatures. For anything below 15°C, you should go with insulated gloves.
  2. When buying winter coats, look for something with a neutral color. You have some latitude if you’re a woman, but as a general rule of thumb, save the bright colored ones for the slopes. You don’t want people looking at you strangely because you’re wearing that neon blue jacket on the bus. Trust me, this happened to me. Try black, dark blue, grey, or something along those lines. You might also consider those wool formal/semi-formal pea-coats or trench-coats which will go more nicely with your formal attire.

B. Shopping

  1. Buy your winter clothes stateside. This will save you a lot of lugging around and you’ll definitely get the latest models. The price difference is not to big of a deal, and you’ll definitely get newer models. Try to buy the clothes before the winter actually starts to kick in in order to get better prices, or better yet, buy the winter clothes in the Spring to really save some money.
  2. Buy your clothing at thrift or discount stores. Try DSW for shoes, Marshalls or T.J. Maxx for clothes, and Burlington Coat Factory for everything else. You should avoid retailers like Macy’s or J.C. Penney. If you want to splurge a bit, you can try AmericanEagle Outfitters.
  3. Be on the lookout for discounts and coupons. Believe it or not, discount coupons are a big thing in the U.S. I regularly check sites like Groupon or Woot’s Community Deals to monitor for those. I also check DODTracker once in a while, although I most warn you that the deals on that site are not to good. Often they try to sell cheap knockoffs or Chinese made products. Nonetheless, I got nice Oakley sunglasses through that site. My other favorite site is RetailMeNot, which also offers discount coupons for retailers online and offline.

B. Transportation

  1. If you just need a car occasionally, consider joining Zipcar or similar car-sharing services. This way, you can avoid the hassle of looking for a car, transferring the title, paying insurance, car maintenance, and eventually selling the car again. Of course, I live in a bigger city, so the service is available and the cars quite ubiquitous.
  2. Before reporting that Zipcar damage, you may want to purchase the additional insurance waiver. You’ll regret not doing so, buy it while you still can. They have a policy that you have to wait a whole accident-free year before you can buy the waiver after you report an incident.
  3. Install GoogleMaps on your phone. This is quintessential. Printing a map is so 90s. With GoogleMap on your phone, you’ll easily browse your way around and even figure out the public transportation required to go to your destination.

C. Apartment

  1. Find an apartment with central heating. It’s the best method to distribute heat evenly throughout the place. If you can secure an apartment with all utilities included (sewage, trash, water, gas), it’ll be even better.
  2. Not all Internet services are available. The service which you can use depends on the building management. For example, my apartment’s neighbourhood is serviced by Verizon’s FiOS, but they couldn’t hook it up to my apartment because for an apartment building with more than a certain number of units Verizon requires an on-premise equipment, which they can only do with the building management’s permission. I was practically stuck with Comcast service (higher price, lower bandwidth, dang) because of this.
  3. Try to leverage your student status to get discounts with the cable company. I got a discount of  USD 50 from the monthly subscription when I mention that I’m a student at CMU.

D. Household Appliances

  1. Find these on Craigslist first. Instead of buying new, you can get them cheaper used. I got a microwave oven for USD 20 (instead of USD 60 at Walmart), a toddler high-chair for USD 15 (delivered to my front door, no less), a bike complete with helmet and accesories for USD 80 (instead of USD 150+ new).
  2. You can also try garage sales. Usually with the hordes of freshmen coming, these will come abound.
  3. If you do buy new, keep all the boxes for selling later. You eventually have to sell, right? Keeping the boxes will help a lot. You can also get out on a limb and save the details page of the things you buy to make it easier for you when you advertise it on Craigslist.

E. Communication

  1. If you don’t need the data plan, go for the prepaid services. They will save you quite a sum of money. Oh, and mention that you’re a student when you apply for the services. Sometimes they will waive the application fee that way.
  2. To call home use Skype (obviously). Skype’s new beta version even offers multi-party videoconference. You can try ooVoo if you want an alternative.
  3. To really call home you can use international calling cards. I used GlobalMind fro eCallChina. For USD 20 you can get like 400 minutes calling to a landline or about 200 minutes to a cellphone. The call quality is not bad, aside from the occasional 1 second delay and failed call. They also have local phone numbers in most U.S. cities you can also save the local call needed to use the service. As an alternative, you can use Skype’s paid offering.
  4. If you really want to skimp on local calling, you can use GoogleVoice from your computer. It’s free until the end of 2011.

F. Financial

  1. Open an account at a bank which has a partnership with your school. Most often than not you’ll get benefits such as free tuition transfer fee, discounts at merchants, and other free perks. I opened an account at PNC because they’re ubiquitous in Pittsburgh, offer a free checking account. Another benefit is that they allow one free incoming wire transfer per month (saving me USD 8, if I’m not mistaken, per transfer). Their online banking system also rocks!
  2. To save on monthly administration fee, you and your spouse can opt to open a joint account. They will give you a separate card and separate online banking user IDs for both of you at no extra cost.
  3. Don’t bother applying for credit card. First of all you’ll need a social security number and it takes years to build your credit profile. If they approve your application, the limit on your card will likely be on the lower hundreds of dollars. You couldn’t do much with it. Besides, all Visa or Mastercard debit cards can be used just fine with online and offline merchants.

G. Other

  1. Try to get a social security number if you can. It’ll make your life much easier. You can get phones for cheap (albeit with the whole or 2-year contract), get discount cards at retailers, and other perks. Too bad today they require written job offer letters before they will issue one.
  2. Tipping. Tipping is a rather hard skill to master. There’s a lot of different arguments about this one. However, as a rule of thumb these apply.
    1. 15%-25% tips is expected at restaurants & services. Leaving less means that you had an unpleasant service and sometime the waiter will confront you about this.
    2. No tipping is expected in places where you have to get your goods yourself (self-service) e.g. fast-food chains, supermarkets, & if you get your goods to go.
Jan
18

Needed some place to document lessons learned from doing the prolonged task 7 in my program, Web Services. Where best other than my own humble blog?

  • How to configure servlet debugging on Tomcat with Eclipse.
  • Get an SVN server running for your group. It’ll save you a lot of headaches.
  • Do use SVN plugins with your IDE (Integrated Development Environment) instead of using a separate IDE & SVN client. The latter is just to much hairy, overhead, and headaches.
  • Subclipse (SVN Plugin for Eclipse) update/installation end-point. You should use this URL in Eclipse’s add plugin dialog in order to install it.
  • JavaHL Wiki. If you hit an error running Subclipse and the error is something about missing JavaHL class, you should download the package from this site.
  • Workspace

    Photo by Sawyer Pangborn

    How to use Subclipse (SVN Plugin for Eclipse).

  • List of eBay Sandbox’ unsupported features. You’ll save yourself from a lot of banging your head against the wall if you read this at the start of development.
  • Strive to commit only working code.
  • You may want to use a uniform IDE across all of your team members. It’ll save you a lot of effort trying to make the project’s build structure uniform for different IDEs.
  • Save your project frequently. Somehow Eclipse is so unstable. Every so often, my team members have to delete their Eclipse project and do a whole project checkout again from the SVN server. Damn you, Eclipse!
  • If you can, try to configure Eclipse to use your real, physical Tomcat instance & installation folders instead of having it set up its own Tomcat environment. I’ll show you how in another blog post, hopefully.
  • If in doubt, clean, build, and publish your project. That’s the best way to keep your sanity. Again, Eclipse & Tomcat combination is soo unstable.
Jan
13
the fucking finger

Photo by canvas blank

I’m in the middle of  a project for my graduate degree which involves creating a helper app for eBay sellers to list their items on eBay through its Trading API. I’m writing it in Java so I’m using their Java SDK. The version I’m currently using is version 687, their latest one. I’ve been bitching and moaning about a lot of things in their API & Java SDK documentation, but the one thing that finally pushed me over the edge and made me write this angry rant is eBay’s inconsistency in observing its own business rules inside the SDK.

Take the class of ShippingServiceDetailsType as an example. It has the method isValidForSellingFlow() which tells us that “If true, the shipping service can be used in the AddItem family of calls. If false, the shipping service is not currently supported when creating or modifying listings.” The problem is that it seems that the programmers forgot that a boolean value is a binary condition and added a third option of null. Just beautiful. When I retrieve US eBay Site’s possible values for the ShippingServiceDetailsType class through GeteBayDetailsResponseType class’ getShippingServiceDetails() method, all I’m getting for the 68 returned objects’ isValidForSellingFlow() method is either null or true.

At this point, one would assume that the nulls should just be treated as falses, right? Wrong! By doing just that, I created lists of ShippingServiceDetailsType for domestic and international shipping without the ones with null values, effectively excluding three possible ShippingServiceDetailsType for freight shipping (they’re the only ones available for freight shipping, mind you). The lists would then be fed into my add item JSP, rendering my user unable to select freight shipping for his/her item. Even when I have another selection for setting ShippingTypeCodeType to ShippingTypeCodeType.FREIGHT_FLAT (as it’s clearly documented here, to select freight shipping), the API returned this lousy “SEVERE: com.ebay.sdk.ApiException: At least one valid shipping service must be specified.” error when I tried to list the item.

This is just one example. Don’t get me started on my story about how two different classes have the same method (and supposed to return the same object) but don’t, or how the Javadoc for the SDK are mainly just unexplained collections of attributes and methods. You’d be surprised at the number of hairs I’ve lost over these darned inconsistencies. And the project is not even due yet.

Sep
02

After pulling a significant amount of hair for what has been like two longest days of my life, I finally was able to install Windows XP Mode on my newly upgraded Windows 7 Professional. At first, I was stumped at the second step of installing three required packages as described by Microsoft on their Windows XP Mode download page.

Windows6.1-KB958559-x64.msu update package installation was a success. There was a screen telling me that I need to reboot, so that was what I did. After the desktop disappear, Windows 7 still showed that it’s still “configuring windows updates” before shutting down. After the shut down, it went on again, telling me that it still needed more time “configuring windows updates”. The progress percentage goes up and up until approximately 96% or 97%. Afterward, it just said, “Failure configuring Windows updates. Reverting changes.” WTF?! It went on to full revert the update package, rebooted itself and only then was able to enter the usual logon screen. You can see the video here.

After googling high and low for a solution, I’ve found several good resources, including this one – you should probably check it as it may work for you. Unfortunately it still didn’t help me. After some more tinkering with my system, this is what I did.

  1. I uninstalled my Symantec End Point Protection software.
  2. I uninstalled my Oracle VirtualBox software.

Amazingly, after those two, the update package was installing fine. No more reverting back after a certain percentage!

Sep
01

Photo by Wikimedia Commons

Tomat, singkatan yang digunakan oleh keluarga saya – atau mungkin yang ini udah umum juga sih – untuk menunjuk pada tabiat “sekarang tobat, besok-besok kumat”. Dan tidak, saya tidak merujuk pada tabiat tomat yang arahnya ke dalam, introspeksi, meningkatkan kualitas takwa dan kebaikan dalam diri kita. Hanya saja, saya benci dengan mereka yang memproyeksikan tabiat “tomat” mereka kepada orang lain.

Perlu contoh? Saya benci sekali dengan model himbauan tempat hiburan tutup selama bulan Ramadhan. Buat saya, dan saya yakin akan ada lebih banyak orang yang berpendapat sama dengan saya, puasa itu sifatnya personal. Yang perlu tau kita puasa hanya kita sendiri dan Allah SWT. Apa hubungannya sama orang lain yang nggak puasa? Apa hak saya nyuruh-nyuruh orang lain yang tidak puasa – entah karena memang Islam bukan imannya atau yang iman Islamnya belum kuat – untuk nutup warungnya hanya karena saya puasa dengan dalih “menghormati orang puasa”?

Orang puasa tidak perlu dihormati. Puasa atau tidak, itu pilihan pribadi – terlepas bahwa apabila seseorang itu Muslim, maka dia wajib puasa. Ingatlah bahwa salah satu manfaat puasa bahwa kita merasakan menjadi orang terhina, merasakan derita kaum papa yang tidak seberuntung kita, bisa menikmati makan minum bahkan lebih dari tiga kali kalau kita ingin. Intinya, puasa itu wajib, menghormati orang puasa itu paling banter cuma sunah.

Kembali ke contoh kasus nyuruh orang tutup warung selama Ramadhan. Manfaatnya apa buat kaum Muslim? Supaya mereka tidak tergoda? Lha, godaan itu selalu ada kok, mau bulan Ramadhan apa nggak. Justru selama Ramadhan kita diganjar Allah SWT dengan pahala lebih besar apabila bisa menahan godaan, bukan? Kalo tempat hiburan ditutup, apa lantas semua Muslim puasa? Apa Muslim yang belum kuat imannya nggak bisa cari tempat hiburan lain, yang mungkin malah lebih haram karena sekarang tempat-tempat yang resmi disuruh tiarap? Saya malah kepikiran mudaratnya: banyak pekerja di tempat semacam itu – terlepas halal/haramnya ya – yang kehilangan penghasilan selama satu bulan. Apa selama sebulan itu anak-anak mereka diminta dengan hormat ikutan puasa demi “menghormati orang puasa”? Ambil contoh lain kasus saya sekarang, yang sedang berpuasa di negeri “orang kafir” – untuk meminjam istilah mereka yang di wilayah garis keras. Apa saya bisa – dan punya hak – untuk nyuruh orang kafir sekitar 270 juta untuk nggak puasa demi saya?

Alasan kedua saya adalah this clearly sends the wrong signal to non-Moslems. Kira-kira, sinyal yang sampai ke benak mereka kurang lebih adalah, “Oh, orang Islam itu ibadah cuma kalau puasa. Kalo puasa, mesjid penuh, tempat hiburan ditutup, semua wanita pake jilbab. Sesudah 1 atau 2 Syawal, ya kembali seperti biasa.” Ini belum lagi kalau mereka denger tindak tanduk kaum norak berjubah putih anarkis yang suka ngerusak itu, lagi-lagi justru di bulan puasa yang seharusnya umat Muslim diminta untuk menahan nafsu.

Jadi, menurut saya tinggalkanlah tabiat “tomat” ini. Munafik itu buat saya termasuk bohong, dan bohong juga mengurangi pahala puasa, kan?

Jun
16

Setelah visa pelajar (F-1) ada di tangan Senin dua minggu yang lalu, akhirnya hari ini gw balik lagi ke Kedubes A.S. untuk ngurus visa untuk dependents (F-2). Ini langkah-langkah yang gw lakuin hari ini tadi.

  1. Datang pagi. Appointment gw dan istri jam 7.30 WIB, tapi tetep aja gw dateng jam 06.10. Dari pengalaman terakhir dateng ke Kedubes, pintu depan tetep dibuka jam 7.00, jadi seharusnya datang pagi malah jadi sesuai dengan waktu appointment. Dari awal, mindset – dan susunan dokumen-dokumen – harus sudah diatur bahwa gw dateng mewakili anak gw, yang masih di bawah 14 tahun, dan istri untuk dirinya sendiri. BTW, kalau biasa makan pagi, sarapan dulu biar tenang. Siapa tau antrinya lama.
  2. Antrian pertama di bawah rel kereta. Gw langsung turun dari taksi di bawah jembatan layang rel kereta api. Udah ada sekitar 15-20 orang yang ngantri. Antriannya tertib dan dijaga dua orang local security guard yang juga menjaga jalur masuk mobil ke Kedubesnya. Untung gw bawa kertas koran benda lainnya buat alas duduk sehingga nggak terlalu pegel berdiri di trotoar. Jam 07.00 WIB antrian dipersilahkan bergerak ke antrian berikutnya setelah diminta untuk mematikan handphone. BTW, di sebelah kiri antrian ada pos keamanan (entah pos polisi atau pos local security guard), di belakangnya sepertinya ada kamar kecil yang bisa digunakan apabila perlu.
  3. Antrian kedua di depan Kedubes. Di sini kita ngantri lagi, kira-kira 10 meter sebelum pintu utama Kedubes. Nggak lama sih di sini. Sekitar 3 menit, sesudah itu kita diminta bergerak ke depan pintu utama per sekitar 10 orang.
  4. Periksa dokumen awal dan isi tas. Di sini kita ngantri lagi sebentar untuk dicek tas kita, diperiksa dokumennya dan ditanya keperluannya. Setelah semuanya OK, baru kita dibukakan pintu untuk masuk ke pelataran depan Kedubes. Di sini, taktik utama supaya kedua orang tua boleh masuk adalah dokumen dipegang sendiri-sendiri. Istri gw bawa dokumennya sendiri, dan gw bawa punya anak gw. Gw nggak pernah sebutkan bahwa kami sekeluarga.
  5. Antrian ketiga di depan loket pemeriksaan dokumen. Di sini, antrian dilayani oleh dua loket pemeriksaan dokumen dan satu loket kasir. Yang perlu dipersiapkan di sini adalah paspor terakhir dan yang lama (kalau ada); satu lembar foto 5×5 sesuai ketentuan; dokumen I-20/DS-2019 asli yang sudah ditandatangani pencari visa; bukti bayar visa application fee (apabila sudah bayar; struk putih dari Bank Permata atau receipt hijau/merah yang bertapak validasi komputer dari Standard Chartered Bank); dan satu lembar konfirmasi pengisian data DS-160 secara on-line. Yang perlu diperhatikan adalah kualitas barcode yang ada di lembar konfirmasi DS-160 itu. Usahakan print dengan laser printer, karena kalau tidak terbaca oleh barcode scanner mereka, otomatis akan dipulangkan dengan slip biru. Hal lain yang sering bikin pencari visa dipulangkan adalah foto dan bukti pembayaran visa application fee (yang per 4 Juni 2010 udah naik jadi USD 140). Apabila dipulangkan karena masalah foto, disarankan untuk membuat pas foto di studio-studio foto yang ada di Jalan Sabang. O ya, di loket pemeriksaan dokumen ini, aplikasi online kita diperiksa lagi untuk ditambahkan apabila ada yang kurang. Biasanya ini seputar data orang tua, nomor KTP dan sekolah SMP pencari visa. Biar cepet, sebaiknya semua field yang ada di aplikasi online diisi aja deh. BTW, di sini gw urus dokumen istri dan anak secara sekaligus (jadi satu), jadi gw doang aja yang menghadap ke loket dengan istri gw di samping gw. Setelah semua dokumen dinyatakan lengkap, kita akan diberikan kartu antrian, dan seluruh dokumen yang kita serahkan tadi akan dikembalikan setelah distaples jadi satu (termasuk paspor). Selanjutnya kita diminta ke kasir.
  6. Loket kasir. Sebenernya kita juga bisa bayar visa application fee di kasir Kedubes ini, nggak perlu di bank. Tapi di kasir ini hanya terima mata uang IDR. Gw waktu itu udah bayar duluan di StandChart, sehingga pas di loket kasir ini cuma diminta bukti pembayaran dan dokumen terstaples tadi dan kekurangan uang (karena per tanggal 4 Juni 2010, fee-nya naik jadi USD 140 dari yang sebelumnya USD 131 pas gw bayar). Gw cuma diminta bayar IDR 90.000, berarti hanya tambah selisih USD 9 dikali kurs mereka saat itu (IDR 10.000). Di sini gw jg urus dokumen istri dan anak secara sekaligus (jadi satu), jadi gw doang aja yang menghadap ke loket dengan istri gw di samping gw.
  7. Antrian keempat di depan metal detector dan x-ray machine. Berikutnya ngantri lagi di depan pintu ruangan kecil metal detector dan x-ray machine. Di sini masuknya per kelompok, sesuai dengan nomor grup di kartu antrian yang tadi diberikan di loket pemeriksaan dokumen. Setelah masuk, kita berhadapan dengan local security guard dan diminta menunjukkan appointment confirmation untuk dicatat di buku register mereka. Setelah itu semua benda elektronik diminta (termasuk handphone, MP3 player, kamera digital maupun analog, USB flash disk, internet banking token, dan remote alarm mobil) untuk disimpan. Kita akan diberikan nomor penitipan dan satu badge untuk pengunjung yang harus dipakai. Setelah itu, semua tas, gesper, dan – apabila perlu – sepatu diminta untuk dilewatkan ke x-ray machine dan kita sendiri diminta melewati metal detector gate. Setelah semua dinyatakan lolos, kita masuk ke ruangan selanjutnya. BTW, di sini, gw dan istri daftar sendiri-sendiri lagi.
  8. Antrian kelima di ruang tunggu besar. Di sini ada banyak bangku panjang untuk menunggu, ada kios-kios penjual makanan dan minuman dari Ranch Market, dan juga kamar kecil untuk mereka yang perlu. Melalui pengeras suara, kita juga akan dipanggil berdasarkan grup untuk masuk ke ruangan interview. Gw di sini ternyata nggak lama, langsung disuruh masuk ke ruang tunggu dalam.
  9. Antrian keenam di ruang tunggu dalam untuk scan sidik jari. Setelah masuk ke ruangan, kita menunggu sejenak untuk diambil sidik jarinya di jajaran loket yang di sebelah kiri, sesuai panggilan petugas. Petugas yang di belakang loket semuanya adalah bule, tapi sepertinya mereka bisa bahasa Indonesia patah-patah dan kadang dibantu oleh local staff. Yang diminta pertama adalah empat jari tangan kiri (kecuali jempol), kemudian jari yang sama untuk tangan sebelah kanan, dan terakhir kedua jempol sekaligus. Setelah itu kita diminta menunggu di kursi yang ada. Di sini yang di-scan sidik jarinya hanya istri gw. Gw cuma menghadap ke local staff dan bilang kalo anak gw di bawah umur. Kartu urutan kelompok gw terus diminta dan gw dipersilahkan duduk kembali.
  10. Antrian ketujuh di ruang tunggu dalam untuk wawancara. Ruangan ini sama dengan yang sebelumnya. Di sini perlu pasang telinga benar-benar karena ruangannya agak ramai dan panggilannya biasanya hanya sekali. Petugasnya tampak nggak seneng setiap ada orang yang tanya ke mereka dan ternyata tadi sudah dipanggil, jadi harus perhatikan baik-baik.
  11. Wawancara. Setelah grup kita dipanggil, kita harus berbaris ke belakang di loket yang ditentukan. Ada lima loket yang masing-masing dilayani oleh satu orang bule, yang tampaknya juga mengerti bahasa Indonesia walau patah-patah. Gw maju ke depan sama istri barengan dan somehow si pewawancara sudah tau kalau kami sekeluarga, sepertinya melihat dari data yang di-entry secara online itu. Pertanyaan-pertanyaannya enteng aja, dan si bule pewawancara sedikit mau nge-joke tapi we didn’t get it because we thought it was part of the interview question. Hahahaha. Anyway, pertanyaannya sebenernya lebih diarahkan ke gw, seperti: yang bayar kantor bukan, kantornya apa, berapa lama ikatan dinas, mau ke universitas apa di U.S., di kota apa, ambil jurusan apa, dan berapa lama programnya. Yang diajukan ke istri gw cuma, “Are you ready to live in Pittsburgh?” yang dijawab simpel sama istri gw, “Yes.” Si bule selanjutnya minta lihat paspor gw yang udah ada visa F-1-nya, lalu minta surat financial guarantee dari kantor. That’s it. Sambil tanya-tanya itu, si bule gw liat udah nyobek kartu putih pengambilan itu, gw dah seneng tuh. Mungkin si bule ngeliat itu terus dia kayanya ngerjain gw dengan ngulur-ngulur waktu gitu tiap abis nanya ama gw dia matiin mikroponnya dia terus sok ngomong sama ada bule juga – well, african american sih – di belakangnya. Gombal. Hehehe. Akhirnya dia cuma bilang, “All right, you can have your passport on the 18th. Good luck with your studies.Alhamdulillahirabbil alamin.
  12. Keluar dari Kedubes. Keluarnya hampir sama seperti waktu masuk. Di bawah kaca pertama ada lubang di dinding, di sana kita masukkan visitor’s badge yang tadi. Selanjutnya lewat di pintu besi berputar dan di jendela berikutnya baru kita ambil barang-barang kita dengan tukar nomor penitipan yang tadi. Cek lagi jangan sampai salah barang atau tertinggal. Selanjutnya keluar lewat pintu utama Kedubes yang tadi kita lewati.
  13. Pengambilan visa. Yang ini belum dijalani, jadi nanti di-update lagi ya. Dua hari sesudah wawancara, sesuai dengan jadwal yang ditulis di kartu pengambilan, gw nongol lagi ke Kedubes. Dateng persis jam 14.30, ternyata antrian udah panjang tuh di depan pintu utama. Pengantri disuruh maju sepuluh-sepuluh ke meja pemeriksaan di depan pintu itu. Gw cuma diminta nunjukin kartu pengambilan untuk diliat tanggalnya dan isi tas gw diperiksa – kali ini gw sudah lebih bijak untuk tidak bawa laptop ke sana. Sesudah masuk pintu utama, ternyata antrian di dalam juga udah panjang. Antrian ini dilayani oleh tiga loket (dua loket pemeriksaan dokumen yang kemarin dan loket kasir yang difungsikan juga untuk mengembalikan visa. Sesudah gw terima paspor, gw langsung cek dan dang! Ternyata di baris bagian bawah visa anak & istri gw ada nama principal, dan di situ nama gw salah ditulis! Gombal. Padahal udah ada I-20 di situ kan, kok ya nggak dicek dulu. Akhirnya gw komplen ke loket tempat gw ambil dan disuruh tunggu dulu untuk dicek. Abis itu gw dipanggil lagi dan akhirnya dikasih kartu pengambilan lagi untuk ambil dua hari kerja berikutnya. Weleh. Dan itu semua nggak ada sepotong pun kata maaf dari semua petugasnya. Coba bayangin kalo gw harus segera berangkat, apa nggak rusak semua rencana? Moral of the story: kasih spare waktu untuk kasus-kasus model begini dan rasanya lebih baik ambil visa sendiri, jangan minta tolong orang supaya kalau ada salah segera bisa di-komplen.
  14. Pengambilan visa kedua. Setelah dua hari kerja berikutnya, gw datang lagi persis 14.30 WIB di Kedubes. Antrian lagi-lagi sudah panjang dan proses antrian sama seperti waktu datang untuk mengambil visa yang sebelumnya. Hari ini ada yang berbeda, masing-masing loket selain difungsikan untuk mengambil non-immigrant visa, juga punya fungsi berbeda. Untuk pengambilan visa pelaut dilayani di loket paling kanan (loket dua) sedangkan untuk pengambilan visa immigrant (green card) dan untuk paspor Amerika dilayani di loket paling kiri (loket kasir). Saat mengantri sudah diumumkan bahwa nama pemegang paspor harus ditulis di kartu pengambilan supaya memudahkan pencarian paspor. Setelah gw serahin kartu pengambilan gw, kedua paspor dependents gw dibalikin. Sempet ada insiden kecil, si mbak ngaku cuma terima satu kartu, padahal gw dah kasih dua (lesson learned: saat ngasih lebih dari satu kartu, ada baiknya tunjukkan ke petugasnya dan konfirmasi, “Saya ambil dua ya, Mbak”, biar nggak kisruh). Nggak apa sih, kartu gw akhirnya ketemu – ketlisut di paspor orang lain – dan si mbak minta maaf. Sesudah itu tidak lupa gw cek dengan seksama visanya serta dokumen I-20 yang di-staples ke paspor (dan tidak boleh dilepas, kata si mbak). Setelah yakin semua beres dan cocok, pulang deh. Gw keluar dari Kedubes sekitar 15.05 WIB.

Good luck, Guys! Oh iya, mungkin baca beberapa tips yang ada di bagian bawah post yang ini mungkin membantu juga.

Jun
09
Kedutaan Besar Amerika di Jakarta (Tahun Jebod)

Photo by Situs Resmi Provinsi DKI Jakarta

Dengan maksud supaya yang lain bisa belajar dari kesalahan-kesalahan dan kebenaran-kebenaran yang gw lakukan beberapa waktu yang lalu ngurus visa pelajar (F-1) di Kedutaan Besar Amerika Serikat di Jakarta, berikut ini adalah langkah-langkah yang gw jalanin kemarin.

  1. Datang pagi. Gw dateng hari Senin (hari tanpa appointment khusus untuk pencari visa F-1) jam 06.45-an. Kedubes resminya buka jam 07.30 WIB, tapi hari itu gw juga mengantisipasi membludaknya antrian pencari visa pelajar karena hari itu hari pertama berlakunya sistem no appointment untuk pencar visa pelajar. BTW, kalau biasa makan pagi, sarapan dulu biar tenang. Siapa tau antrinya lama.
  2. Antrian pertama di bawah rel kereta. langsung turun dari taksi di bawah jembatan layang rel kereta api. Ternyata udah ada sekitar 10-15 orang yang ngantri lebih awal. Antriannya tertib dan dijaga dua orang local security guard yang juga menjaga jalur masuk mobil ke Kedubesnya. Saran gw, bawa kertas koran benda lainnya buat alas duduk di trotoar. Jam 06.15 WIB antrian dipersilahkan bergerak ke antrian berikutnya setelah dicocokkan antara foto pada paspor dengan wajah pengantri. BTW, di  sebelah kiri antrian ada pos keamanan (entah pos polisi atau pos local security guard), di belakangnya sepertinya ada kamar kecil yang bisa digunakan apabila perlu.
  3. Antrian kedua di depan Kedubes. Di sini kita ngantri lagi, kira-kira 10 meter sebelum pintu utama Kedubes. Nggak lama sih di sini. Sekitar 3 menit, enam orang pertama sudah diminta bergerak ke depan pintu utama.
  4. Periksa dokumen awal dan isi tas. Di sini kita ngantri lagi sebentar untuk dicek tas kita, diperiksa dokumennya dan ditanya keperluannya. Setelah semuanya OK, baru kita dibukakan pintu untuk masuk ke pelataran depan Kedubes.
  5. Antrian ketiga di depan loket pemeriksaan dokumen. Di sini, antrian dilayani oleh dua loket pemeriksaan dokumen dan satu loket kasir. Yang perlu dipersiapkan di sini adalah paspor terakhir dan yang lama (kalau ada); satu lembar foto 5×5 sesuai ketentuan; dokumen I-20/DS-2019 asli yang sudah ditandatangani pencari visa; bukti bayar SEVIS fee; bukti bayar  visa application fee (apabila sudah bayar; struk putih dari Bank Permata atau receipt hijau/merah yang bertapak validasi komputer dari Standard Chartered Bank); dan satu lembar konfirmasi pengisian data DS-160 secara on-line. Yang perlu diperhatikan adalah kualitas barcode yang ada di lembar konfirmasi DS-160 itu. Usahakan print dengan laser printer, karena kalau tidak terbaca oleh barcode scanner mereka, otomatis akan dipulangkan dengan slip biru. Hal lain yang sering bikin pencari visa dipulangkan adalah foto dan bukti pembayaran visa application fee (yang per 4 Juni 2010 udah naik jadi USD 140). Apabila dipulangkan karena masalah foto, disarankan untuk membuat pas foto di studio-studio foto yang ada di Jalan Sabang. O ya, di loket pemeriksaan dokumen ini, aplikasi online kita diperiksa lagi untuk ditambahkan apabila ada yang kurang. Biasanya ini seputar data orang tua, nomor KTP dan sekolah SMP pencari visa. Biar cepet, sebaiknya semua field yang ada di aplikasi online diisi aja deh.
  6. Kekurangan dokumen dan diberikan slip biru untuk kembali esok hari. Bukti pembayaran itulah yang bikin gw harus balik besoknya. Dokumen biru ini menyebutkan nama kita, nomor pasport serta dokumen yang kurang. Dokumen biru ini sakti, kita nggak perlu bikin appointment untuk bisa masuk ke Kedubes. Paling tinggal antri aja.
  7. Datang pagi (lagi). Hari berikutnya hari Selasa. Gw dateng pagi lagi, 5.45 WIB.
  8. Antrian pertama di bawah rel kereta. Antriannya ternyata lebih pendek dari hari sebelumnya, rasanya karena hari ini khusus untuk mereka yang sudah bikin appointment dan yang kemarin dokumennya ada yang kurang. Hari ini, antrian dibikin prioritas. Yang pertama adalah para pelaut, pencari visa bisnis, dan terakhir baru untuk pencar visa pelajar. Jam 07.10 WIB, antrian diperbolehkan bergerak ke antrian berikutnya.
  9. Antrian kedua di depan Kedubes. Di sini gw kaget, ternyata di depan sudah ada antrian orang-orang yang nggak ikut ngantri di bawah rel kereta. Ternyata ada 75 orang peserta pertukaran pelajar IFS. Weks. Mungkin karena sudah ada kerjasama dengan Kedubes,  sehingga mereka nggak perlu antri di bawah rel kereta. Gombal. There goes my chance of swift visa service.
  10. Periksa dokumen awal dan isi tas. Sama seperti yang di atas.
  11. Antrian ketiga di depan loket pemeriksaan dokumen. Ini juga sama seperti yang di atas. Untuk yang kaya gw, yang udah pegang slip biru dari hari sebelumnya, tinggal diminta lagi semua dokumennya plus slip biru itu. Setelah semua dokumen dinyatakan lengkap, kita akan diberikan kartu antrian, dan seluruh dokumen yang kita serahkan tadi akan dikembalikan setelah distaples jadi satu (termasuk paspor). Selanjutnya kita diminta ke kasir.
  12. Loket kasir. Sebenernya kita juga bisa bayar visa application fee di kasir Kedubes ini, nggak perlu di bank. Tapi di kasir ini hanya terima mata uang IDR. Gw waktu itu udah bayar duluan di StandChart, sehingga pas di loket kasir ini cuma diminta bukti pembayaran dan dokumen terstaples tadi dan kekurangan uang (karena per tanggal 4 Juni 2010, fee-nya naik jadi USD 140 dari yang sebelumnya USD 131 pas gw bayar). Gw cuma diminta bayar IDR 90.000, berarti kurs kekurangannya tetep pakai kurs saat gw bayar hanya tambah selisih USD 9 dikali kurs mereka saat itu (IDR 10.000).
  13. Antrian keempat di depan metal detector dan x-ray machine. Berikutnya ngantri lagi di depan pintu ruangan kecil metal detector dan x-ray machine. Di sini masuknya per kelompok, sesuai dengan nomor grup di kartu antrian yang tadi diberikan di loket pemeriksaan dokumen. Setelah masuk, kita berhadapan dengan local security guard dan diminta menunjukkan kartu identitas berfoto untuk dicatat di buku register mereka. Setelah itu semua benda elektronik diminta (termasuk handphone, MP3 player, kamera digital maupun analog, USB flash disk, internet banking token, dan remote alarm mobil) untuk disimpan. Kita akan diberikan nomor penitipan dan satu badge untuk pengunjung yang harus dipakai. Setelah itu, semua tas, gesper, dan – apabila perlu – sepatu diminta untuk dilewatkan ke x-ray machine dan kita sendiri diminta melewati metal detector gate. Setelah semua dinyatakan lolos, kita masuk ke ruangan selanjutnya.
  14. Antrian kelima di ruang tunggu besar. Di sini ada banyak bangku panjang untuk menunggu, ada kios-kios penjual makanan dan minuman dari Ranch Market, dan juga kamar kecil untuk mereka yang perlu. Melalui pengeras suara, kita juga akan dipanggil berdasarkan grup untuk masuk ke ruangan interview.
  15. Antrian keenam di ruang tunggu dalam untuk scan sidik jari. Setelah masuk ke ruangan, kita menunggu sejenak untuk diambil sidik jarinya di jajaran loket yang di sebelah kiri, sesuai panggilan petugas. Petugas yang di belakang loket semuanya adalah bule, tapi sepertinya mereka bisa bahasa Indonesia patah-patah dan kadang dibantu oleh local staff. Yang diminta pertama adalah empat jari tangan kiri (kecuali jempol), kemudian jari yang sama untuk tangan sebelah kanan, dan terakhir kedua jempol sekaligus. Setelah itu kita diminta menunggu di kursi yang ada.
  16. Antrian ketujuh di ruang tunggu dalam untuk wawancara. Ruangan ini sama dengan yang sebelumnya. Di sini perlu pasang telinga benar-benar karena ruangannya agak ramai dan panggilannya biasanya hanya sekali. Petugasnya tampak nggak seneng setiap ada orang yang tanya ke mereka dan ternyata tadi sudah dipanggil, jadi harus perhatikan baik-baik.
  17. Wawancara. Setelah grup kita dipanggil, kita harus berbaris ke belakang di loket yang ditentukan. Ada lima loket yang masing-masing dilayani oleh satu orang bule, yang tampaknya juga mengerti bahasa Indonesia walau patah-patah. Gaya masing-masing pewawancara beda, ada yang talkative ada yang tidak, tapi intinya sama aja sih untuk pertanyaan-pertanyaannya. Karena gw penerima beasiswa S2 dari kantor, gw cuma ditanyain mau kuliah apa (S1, S2, atau lainnya); di universitas mana di U.S.; jurusan apa; dulu kuliah S1 di mana; yang bayar kuliah siapa; perusahaannya apa; ada ikatan dinas nggak; kalo ada berapa tahun; dan sudah berapa tahun kerja di kantor. Selain itu diminta juga dokumen financial guarantee dari kantor gw sama surat keterangan kerja dari kantor. Abis itu pewawancaranya ketik-ketik sesuatu di komputernya, dan kemudian gw dikasih kartu kecil warna putih yang isinya tanggal ambil paspor karena gw dinyatakan dapet visanya. Alhamdulillah.
  18. Keluar dari Kedubes. Keluarnya hampir sama seperti waktu masuk. Di bawah kaca pertama ada lubang di dinding, di sana kita masukkan visitor’s badge yang tadi. Selanjutnya lewat di pintu besi berputar dan di jendela berikutnya baru kita ambil barang-barang kita dengan tukar nomor penitipan yang tadi. Cek lagi jangan sampai salah barang atau tertinggal. Selanjutnya keluar lewat pintu utama Kedubes yang tadi kita lewati.
  19. U.S. Visa

    Photo by josephlee1001

    Pengambilan visa. Yang ini belum dijalani, jadi nanti di-update lagi ya. Seminggu sesudahnya (biasanya kabarnya dua hari kamudian, mungkin ini karena sedang masa peak season jumlah pemohon), saya kembali lagi ke Kedubes A.S untuk mengambil visa. Di kartu pengambilan tertulis 14.30 WIB sampai dengan 15.15 WIB, tapi sepertinya pengambil visa sudah bisa masuk langsung melalui pintu gerbang utama sejak sebelum itu deh. Soalnya gw sampe pintu depan sekitar jam 14.40 dan pas gw masuk udah papasan dengan banyak orang yang keluar dengan bawa-bawa paspor. Kita cukup antri di pintu gerbang utama, diminta menunjukkan kartu pengambilan, pemeriksaan tas (gw bawa laptop, malah jadi agak ribet; saran: gak usah bawa barang elektronik kalo mau bebas ribet), dan baru boleh masuk. Antrian pengambilan adanya di kedua loket pemeriksaan dokumen yang sebelumnya. Di sana serahkan kartu pengambilan, kita ditanyai nama di paspor, dan akhirnya paspor bisa dibawa pulang dengan visa berupa stiker tertempel di salah satu lembarnya. Oh, BTW, pengambilan visa & paspor ini bisa diwakilkan kok, nggak perlu surat kuasa/KTP segala macem. Yang penting tau nama lengkap yang ada di paspor ini. Gw liat banyak bapak-bapak tipe kurir gitu yang ngambil dua/tiga/lebih paspor.

That’s it. Good luck, ya!

TIPS

Berikut adalah beberapa tips dari saya yang mungkin berguna untuk mengurus visa di Kedubes Amerika Serikat.

  • Kalau ada pertanyaan soal pengurusan visa, lebih baik tanyakan ke staf lokal di Kedubes daripada ke local security guard. Bukan apa, jawaban yang diberikan terkesan asal dan cenderung tidak seragam antara satu petugas dengan yang lainnya.
  • Ini mungkin cuma asumsi gw, tapi sepertinya first impression saat wawancara still counts deh. Jadi, penampilan jangan overdressed ataupun juga underdressed. Gw dah liat ada mas-mas yang dateng dengan setelah lengkap keluar dari loket wawancara bawa-bawa slip merah soale. Biasa aja, bebas, rapi, dan sopan.
  • Kalo yang ini asumsi temen gw: seharusnya kerasa kok kalo kita dah mau ditolak. Dia udah liat sendiri di depan dia ada beberapa pemohon visa yang dicecar pertanyaan dengan kesan “mengejar”. Si pemohon kemudian jadi terbata-bata, nggak bisa jawab, dan akhirnya slip merah yang keluar. Rasanya kuncinya adalah tetap tenang dan tunjukkan bukti-bukti dokumen pendukung yang kuat, lengkap, dan asli (jangan fotokopian).
  • Soal dokumen pendukung, semuanya harus tunjukkan yang asli, jangan yang fotokopian. Kemudian kalau ada dokumen asli yang memang kita perlukan, tanyakan atau pastikan bahwa kita bisa minta lagi.
  • Untuk yang kebetulan mengurus visa untuk turis/wisata, harus tau detil rencana perjalanannya: nama biro perjalanan, kapan berangkat, lama perjalanan, maskapai penerbangan, lokasi tujuan wisata ke mana saja, mau ngapain saja di sana. Gw dah liat ada Ibu-ibu yang nggak dapet slip putih (nggak tau sih ditolak atau disuruh balik lagi dengan informasi lebih lanjut) gara-gara nggak bisa jawab saat ditanya itu.
  • Nggak banyak gunanya sok akrab sama si pewawancara. Cukup jawab yang ditanya aja.
  • Dokumen-dokumen pendukung sebaiknya dipegang aja, jangan keliatan sama si pewawancara. Hal ini untuk menghindari pertanyaan lebih lanjut yang sebenernya nggak perlu.
  • Beda dengan apa yang dibilang di website-nya, ternyata boleh kok masuk ke Kedubes dengan bawa tas (bahkan gw pake ransel) dan handphone. Tapi handphone memang harus dimatikan sejak di bawah rel kereta dan harus dititipkan sih. Selain itu boleh juga bawa makanan & minuman ke dalam Kedubes, tapi sepertinya – dilihat dari absennya tong sampah – cuma boleh dikonsumsi di ruang tunggu besar yang ada sesudah pemeriksaan metal detector dan x-ray.
  • Baca informasi pengurusan visa di website Kedubes baik-baik.
  • Ini juga asumsi, tapi sepertinya selalu ada beberapa orang yang diberikan slip kuning secara random. Jadi, jangan terlalu kuatir.
  • Ini juga asumsi gw, tapi sepertinya kalau visa F-1 sudah di tangan, visa F-2-nya umumnya juga lolos.
  • Yang jadi patokan lolos tidaknya foto visa adalah yang kita bawa (pasfoto fisik), bukan yang di-upload saat mengisi form DS-160 secara online itu. Beda antara keduanya juga nggak masalah ternyata.
  • Bule-bule pewawancara bisa bahasa Indonesia kok ternyata, jadi nggak perlu terlalu kuatir soal bahasa. Kalo nggak pede dengan bahasa Inggris, bisa pake bahasa Indonesia, daripada salah jawab. Tapi kalo Anda mengurus visa F-1, ya kebangetan lah kalo masih harus pake bahasa Indonesia. Hehehehe.
  • Menurut kebijakan local security guard, anak di bawah umur 14 hanya bisa diwakili oleh salah satu orangtuanya saja.
  • Untuk yang bawa kendaraan, nggak disediakan lahan parkir di manapun. Rasanya yang paling dekat adalah parkir di Stasiun Gambir atau parkiran Tugu Monas.
  • Kalau musim hujan atau prakiraan cuaca bilang mau hujan, jangan lupa bawa payung. Pas nunggu di luar Kedubes nggak ada atap apapun.
  • Kalau ada kekurangan dokumen apapun dan disuruh kembali, jangan lupa minta slip biru. Hal ini supaya kita bisa balik lagi hari itu juga atau besoknya tanpa perlu bikin appointment lagi.
  • Banyak yang bilang kalo udah pernah dapet visa ke negara non-ASEAN (atau yang tidak memberikan visa on-arrival ke WNI), biasanya lebih mudah disetujui visanya. Makanya bawa paspor lama.
  • Overheard nih ya. Untuk surat dukungan keuangan secara personal untuk biaya sekolah, bunyinya kira-kira harus “Bapak X memiliki uang untuk membiayai Nona Y untuk sekolah”, jangan “Bapak X mau membiayai Nona Y untuk sekolah”.
  • Ini yang maha penting dan harus bener: pasfoto fisik (yang dibawa) dan barcode di DS-160 confirmation.
May
05

Microsoft Wireless Mouse Presenter 8000I bought this baby back in 2008 and still has no regrets about my purchase. I love this mouse so much and think it really worth the USD 55 price tag.

Pros:

  • Versatile. I can use it as a mouse, a presenter for Powerpoint, and a laser pointer.
  • Quite cheap. USD 55 back then was a bargain in my opinion. Besides, you get all this function.
  • Bluetooth connection equals freeing up one USB slot. If your laptop has Bluetooth, that is. Although it comes with its own Bluetooth dongle, we can leave it behind and use the laptop’s own or any other Bluetooth dongle, even.

Cons:

  • Battery life not that great. On average, I get two months of operation out of its two AAA batteries before I notice a degradation in its precision.
  • Lacks precision. There’s a slider option for this precision vs. battery life dilemma, but all in all, I think precision is one of the downside of this peripheral. Doing much progress with Photoshop with this mouse will prove to be quite a challenge and perhaps be a hazard to your mental health.
%d bloggers like this: